Blog Post

Are we in 1936 or 1812?

Bruegel Director Jean Pisani-Ferry analysis the current economic climate through a historical lens. He draws parallels to the year 1937 when the tough fiscal policy of the US federal government sharply cut GDP growth and resulted in a dramatic increase in unemployment. The current debt crisis also has echoes from past from the chain of sovereign defaults […]

By: Date: July 18, 2010 Topic: Global economy and trade

Bruegel Director Jean Pisani-Ferry analysis the current economic climate through a historical lens. He draws parallels to the year 1937 when the tough fiscal policy of the US federal government sharply cut GDP growth and resulted in a dramatic increase in unemployment. The current debt crisis also has echoes from past from the chain of sovereign defaults between the Napoleonic wars in the eighteenth and nineteenth centuries. The author explains why the the planned fiscal tightening in 2011 is financially inevitable, but economically risky. 

Dans la controverse entre partisans de la relance et avocats de la rigueur qui a fait rage ce printemps, il a souvent été fait référence à 1937. C’est en effet cette année-là, quatre ans après le début du New Deal de Roosevelt, que la politique budgétaire américaine a brutalement pris un tour restrictif, avec la mise en place de cotisations retraite et l’arrêt d’un transfert aux anciens combattants. Selon les calculs de Paul van den Noord, trois points de PIB ont ainsi été retirés par le gouvernement fédéral. Dès 1937, la croissance a ralenti, passant de 13% à 6%, puis le PIB a chuté de 4,5% en 1938, faisant remonter le chômage de 14% à près de 20%. Si la dépression des années 1930-1932 a surtout été due aux erreurs de politique monétaire, la rechute de 1938 est donc en partie au moins attribuable à une erreur de politique budgétaire.
La mémoire de la Grande Dépression hante depuis trois ans tous les débats de politique économique. Au plus fort de la crise bancaire de 2007-2008, ou lorsque production industrielle et échanges se sont effondrés en 2008-2009, l’histoire, plus que la théorie, a aidé les dirigeants des grands pays à prendre des décisions convergentes. Ils ont consciemment fait le contraire de leurs prédécesseurs et s’en sont bien trouvés. Désormais, cependant, ce n’est plus aux années trente qu’ils se réfèrent, mais aux crises de la dette qui ont émaillé les XVIIIème et XIXème siècles – notamment la chaine des défauts souverains consécutive aux guerres napoléoniennes. La crainte de ne pas pouvoir se financer le dispute à la peur de la récession.
Est-ce justifié ? Economiquement, les économies avancées ne sont certainement pas en état de supporter un resserrement budgétaire brutal. Leurs rythmes de croissance actuels – 1% en Europe, 2% au Japon, 3% aux Etats-Unis – ne suffisent pas à regagner le terrain perdu pendant la récession et surtout, l’économie privée reste convalescente : banques, entreprises et, souvent, ménages, continuent de privilégier le désendettement sur la dépense. Les banques y sont d’ailleurs encouragées par le durcissement des ratios de capital. Quant à la politique monétaire, elle a atteint ses limites techniques dans les pays anglo-saxons où les taux sont à zéro et les bilans des banques centrales gorgés de titres publics, et ses limites politiques dans la zone euro où les audaces de la BCE sont regardées avec suspicion en Allemagne.
Il est tout aussi vrai, cependant, que les Etats ne pouvaient pas se permettre de continuer à jouer les Curiace face aux marchés obligataires. Pour certains pays, six mois d’atermoiements face à la crise grecque ont transformé un risque virtuel de perte de l’accès au marché en scenario bien réel. Du coup, il ne suffit plus de prendre des mesures à effet retardé, comme des réformes des retraites, et d’annoncer une stratégie de consolidation : il faut tailler dans le déficit ici et maintenant. C’est ce qui explique les virages de ces derniers mois en Europe du Sud, au Royaume-Uni, et, bon gré-mal gré, en France. Ces réorientations s’accompagnent inévitablement de sur-réactions, comme en Espagne où l’effort principal du gouvernement Zapatero a porté sur le déficit budgétaire alors que le premier problème du pays est de réinventer une stratégie de croissance.
Au total, le resserrement budgétaire programmé pour 2011 – un point un quart de PIB pour les pays avancés du G20, selon le FMI – est financièrement inévitable, mais économiquement risqué. Ironiquement, c’est l’Allemagne de Mme Merkel qui semble l’avoir le mieux compris : en dépit de ses professions répétées de vertu, ou peut-être plutôt à cause d’elles, l’ajustement prévu n’est que d’un demi-point de PIB. Un tour de vis qui sera sans doute moins prononcé qu’aux Etats-Unis, où les Etats fédérés coupent dans les dépenses et où, malgré les professions de foi keynésiennes de Barack Obama, le plan de relance est sur le point de se terminer.
La voie entre 1937 et 1812 a donc tout du chemin de crête. Les prochains mois diront si nous l’avons trouvée.

A version of this op-ed was published by Le Monde.


Republishing and referencing

Bruegel considers itself a public good and takes no institutional standpoint. Anyone is free to republish and/or quote this post without prior consent. Please provide a full reference, clearly stating Bruegel and the relevant author as the source, and include a prominent hyperlink to the original post.

Read article
 

Opinion

COP26: why carbon pricing is crucial to China’s climate change pledges

China’s emissions trading scheme is a welcome but to reach its full potential, it needs to cover more of China’s emissions, go beyond the electricity sector and let prices reflect the true cost of carbon.

By: Alicia García-Herrero and Junyu Tan Topic: Global economy and trade, Green economy Date: October 22, 2021
Read article More by this author
 

External Publication

Global Economic Resilience: Building Forward Better

A roadmap for systemic economic reform calling for step-change in global economic governance to increase resilience and build forward better from economic shocks, prepared for the G7 Advisory Panel on Economic Resilience.

By: Thomas Wieser Topic: Global economy and trade, Macroeconomic policy Date: October 14, 2021
Read article More on this topic More by this author
 

Podcast

Podcast

Will ‘common prosperity’ address China’s inequality?

Why is China reviving this old mantra?

By: The Sound of Economics Topic: Global economy and trade Date: October 13, 2021
Read article More by this author
 

Opinion

European governance

The inconsistency in global strategic relations

All of this talk on strategic retrenchment and autonomy is the language of escalation, not of appeasement and collaboration.

By: Maria Demertzis Topic: European governance, Global economy and trade Date: October 13, 2021
Read article
 

Opinion

Xi’s pledge on financing coal plants overseas misses point

China’s domestic installation of coal-fired power plants continues at great pace.

By: Alicia García-Herrero and Simone Tagliapietra Topic: Global economy and trade, Green economy Date: October 7, 2021
Read article More by this author
 

Blog Post

European governance

Pandemic prevention: avoiding another cycle of ‘panic and neglect’

Agreement is needed at international level on mechanisms to ensure better preparedness for the next pandemic.

By: Anne Bucher Topic: European governance, Global economy and trade Date: October 7, 2021
Read article
 

Opinion

Will China use climate change as a bargaining chip?

Beijing shows signs of changing tactics ahead of the COP26 conference.

By: Alicia García-Herrero and Simone Tagliapietra Topic: Global economy and trade, Green economy Date: October 6, 2021
Read article More on this topic More by this author
 

External Publication

A world recovery fund to overcome developing countries’ post-covid debt woes?

Proposal to set up a World Recovery Fund (WRF), aimed at addressing some of the key problems with the design of the DSSI and more generally the existing international financial architecture for dealing with debt problems in the developing world.

By: Alicia García-Herrero Topic: Global economy and trade Date: October 6, 2021
Read article More on this topic More by this author
 

Opinion

The geopolitical conquest of economics

Although economics and geopolitics have never been completely separate domains, international economic relations were shaped for 70 years by their own rules. But the rise of China and its growing rivalry with the United States have brought this era to an end.

By: Jean Pisani-Ferry Topic: Global economy and trade Date: October 4, 2021
Read article More on this topic More by this author
 

Opinion

What Evergrande signals about China's economic future

Under Xi Jinping's new economic agenda 'common prosperity', China is cracking down on indebted real estate developers like Evergrande.

By: Alicia García-Herrero Topic: Global economy and trade Date: September 30, 2021
Read article More on this topic
 

Blog Post

German elections: seizing the moral and economic opportunity of global health security

The new German government should play its part in global health security and preparedness.

By: Amanda Glassman and Guntram B. Wolff Topic: Global economy and trade Date: September 24, 2021
Read article More on this topic More by this author
 

Opinion

Europe doesn’t need a ‘Mega-Fab’

Europe should defend its existing dominance in equipment manufacturing for semiconductors and invest in chip design instead of luring high-end fabrication to its shores.

By: Niclas Poitiers Topic: Global economy and trade Date: September 22, 2021
Load more posts